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Tormenta

¿Qué son los ríos atmosféricos? Te explicamos por qué son peligrosos en California

Estos ríos atmosféricos liberan cantidades masivas de lluvia o nieve, ocasionando inundaciones extremas, deslizamientos de tierra y daños catastróficos: te explicamos cómo se forman estos fenómenos.
Publicado 9 Mar 2023 – 07:03 PM EST | Actualizado 9 Mar 2023 – 07:03 PM EST
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SACRAMENTO, California. — Desde inicios de este año, el norte de California se ha sido afectado por numerosos ríos atmosféricos que han provocado varios estragos y dejado víctimas mortales, pero ¿qué son y por qué son tan peligrosos?

Este jueves un nuevo río atmosférico llega a California, amenazando con dejar lluvias torrenciales en las regiones bajas y nevadas por las altas elevaciones.

Sin embargo, su llegada ha sido particularmente vigilada, pues a diferencia de los ríos atmosféricos anteriores, este tiene la característica de ser un fenómeno cálido.

Esta cualidad ha levantado las alertas en varias regiones del norte de California por la gran cantidad de agua que transporta, la cual al combinarse con la nieve que cayó de tormentas pasadas, podría provocar peligrosos escurrimientos y graves inundaciones.

¿Qué son los ríos atmosféricos?

De acuerdo con la Administración Nacional Oceánica y Atmosférica (NOAA), los ríos atmosféricos son tormentas similares a ríos en el cielo que pueden transportar volúmenes de agua hasta 15 veces superiores al flujo del río Mississippi.

Estos ríos atmosféricos son producto del denominado “latigazo cervical” del planeta, en donde el aumento de las temperaturas permite que la atmósfera absorba y almacene mayores cantidades de humedad.

Cuando los ríos atmosféricos tocan tierra, a menudo liberan vapor de agua que traen de los trópicos en forma de cantidades masivas de lluvia o nieve, ocasionando a veces inundaciones extremas y deslizamientos de tierra.

Cambio climático podrían intensificarlos

Algunos estudios apuntan a que, debido al cambio climático, estos ríos atmosféricos podrían volverse 25% más intensos, transportando incluso volúmenes más grandes de agua, causando grandes afectaciones a las regiones vulnerables.

Sin embargo, no todos los ríos atmosféricos causan daños, de acuerdo con NOAA; la mayoría son sistemas débiles que a menudo proporcionan lluvia o nieve que son beneficiosas para el suministro de agua, que en California escasea.

Más allá de los daños que los ríos atmosféricos han dejado en California desde que comenzó el año, las grandes cantidades de lluvia y nieve que han caído durante el invierno han contribuido a recuperar el nivel de las presas y reservorio de agua.

Además, hay áreas del estado que salieron de la condición de sequía extrema en la que se encontraban y en algunas más, incluso desaparecieron estas condiciones de falta de agua.

“Los ríos atmosféricos son una característica clave en el ciclo global del agua y están estrechamente relacionados tanto con el suministro de agua como con los riesgos de inundación, particularmente en el oeste de los Estados Unidos”, agrega la dependencia.

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